Biología

June Almeida: la mujer alabada décadas después por su descubrimiento del coronavirus

June Almeida: la mujer alabada décadas después por su descubrimiento del coronavirus


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June Almeida y coronavirus identificados por Almeida y Tyrell 1, 2

STEM (ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas) es uno de los muchos campos que refleja el problema global de la desigualdad de género. Si bien las mujeres han hecho innumerables contribuciones a STEM a lo largo de la historia, solo 30% de los investigadores del mundo son mujeres. La brecha de género en la ciencia es aproximadamente la misma proporción a nivel mundial, y algunos países o regiones tienen porcentajes aún más bajos de mujeres que trabajan en ciencias.

Reconocimiento de mujeres en STEM

Incluso cuando las mujeres trabajan como científicas, corren un alto riesgo de recibir un salario inferior al de sus homólogos masculinos en puestos similares. Las científicas también pueden publicar su trabajo con menos frecuencia que sus pares masculinos.

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También hay una tendencia preocupante en cuanto al reconocimiento de las mujeres en STEM. A veces, su trabajo pasa completamente desapercibido hasta las últimas etapas de sus vidas, o incluso póstumamente.

Esta tendencia se agrava cuando las mujeres provienen de diversos orígenes en términos de categorizaciones que incluyen, entre otras, la etnia, la religión y el nivel socioeconómico. Hay numerosos ejemplos de mujeres cuyas contribuciones históricas a STEM están recibiendo atención recientemente, como la matemática de la NASA Katherine Johnson, las primeras médicas estadounidenses Rebecca Cole y Elizabeth Blackwell, la pionera de Internet Radia Perlman, la botánica Ana Roque de Duprey, la primera programadora de computadoras Ada Lovelace, y la genetista Barbara McClintock.

Las historias de estas mujeres son importantes por su trabajo, pero también porque son mujer. Las mujeres enfrentan serias barreras para ingresar a la educación y el empleo STEM debido a la trayectoria de los roles de género excluyentes y la consiguiente falta de modelos a seguir. La falta de modelos a seguir se debe más a la falta de publicidad sobre los logros de las mujeres en STEM porque la evidencia demuestra que las mujeres nos han brindado algunos de los descubrimientos, teorías, tecnología e información más importantes sobre la historia moderna.

Un ejemplo evidente de un fracaso de las relaciones públicas al promocionar la historia de una mujer importante en la historia científica es el de June Almeida. Almeida es ahora un "tema candente" en las publicaciones STEM y, por lo demás, porque descubrió los coronavirus. Ahora que COVID-19 ha provocado una crisis global, las contribuciones de Almeida se discuten más ampliamente. Sin embargo, June Almeida también contribuyó a importantes estudios sobre el VIH, la hepatitis B, las medidas de diagnóstico de virus y el desarrollo de vacunas. Ella también fue esposa, madre y profesora de yoga.

- ONU Mujeres (@UN_Women) 17 de abril de 2020

La vida de la viróloga June Almeida

June Almeida fue una viróloga de renombre mundial. Sin embargo, una de sus contribuciones más importantes a la ciencia había pasado desapercibida hasta la crisis del COVID-19. June Almeida es responsable del descubrimiento de coronavirus. Desde que comenzó la crisis, su nombre ha comenzado a circular nuevamente en la comunidad científica.

Almeida, cuyo apellido de soltera era Hart, provenía de medios muy humildes. June, nacida en Escocia en 1930, era hija de un conductor de autobús. Vivía con su familia en conventillos y dejó la escuela a los 16 años. Desafortunadamente, su familia no podía permitirse enviarla a la universidad, por lo que comenzó a trabajar como técnica de laboratorio en histopatología. La histopatología es el examen y diagnóstico de enfermedades bajo un microscopio utilizando tejidos y células.

La carrera de June Almeida como viróloga

La decisión de Almeida de trabajar en la Royal Infirmary de Glasgow la encaminaría finalmente a convertirse en pionera de la ciencia. Se mudó a Londres con la esperanza de avanzar en su carrera. Allí conocería a Enriques Almeida, un artista de Venezuela. Los dos se casaron y tuvieron una hija antes de mudarse con su familia a Canadá.

En Canadá, encontró trabajo en el Ontario Cancer Institute en Toronto como microscopista electrónica. Los microscopios electrónicos pueden ayudar a los científicos a ver muestras con gran aumento y alta resolución utilizando haces de electrones en lugar de luz junto con lentes de electrones.

El trabajo de Almeida en Canadá produjo un nuevo procedimiento para identificar virus. A pesar de las imágenes mejoradas obtenidas con microscopios electrónicos, todavía era difícil para los científicos en ese momento diferenciar entre muestras. Sus formas y apariencias no los hacían fácilmente identificables. Para remediar esto, Almeida comenzó a introducir anticuerpos en las muestras. Un anticuerpo es atraído por su antígeno correspondiente. Este movimiento permitió identificar los virus cuando los anticuerpos se amontonaban a su alrededor una vez introducidos en una muestra. Así, se descubrió una nueva técnica de diagnóstico viral.

Descubriendo el coronavirus

Con su nueva técnica, Almeida pasó a identificar el virus de la rubéola. Su trabajo ganó mucho reconocimiento entre los virólogos durante su tiempo, tanto que le pidieron que se mudara a Londres para trabajar con el destacado investigador Dr. David Tyrell en la Escuela de Medicina del Hospital St. Thomas. Trabajaron en la unidad de resfriado común examinando muestras.

Almeida trabajó con un espécimen que resultó no ser influenza y publicó sus hallazgos. El virus tenía un halo en forma de corona a su alrededor y fue el primer descubrimiento de un coronavirus. Sus publicaciones iniciales fueron rechazadas porque se creía que estaba equivocada en la identificación de este nuevo virus. Almeida continuó su carrera después de este “paso en falso”. Tendría su nombre incluido en las patentes de varios virus y obtuvo un doctorado en la Royal Postgraduate Medical School de Londres, donde también trabajó más adelante en su carrera.

Las numerosas contribuciones de Almeida a la virología, especialmente el descubrimiento de varios virus a través de microscopios electrónicos, se están recordando últimamente debido a la crisis del COVID-19.

June Almeida pasó sus últimos años como profesora de yoga, con la excepción de que la llamaron para trabajar en estudios relacionados con el VIH. Murió en 2007 a la edad de 77 años. Su vida es un testimonio del poder de la perseverancia. Proveniente de los entornos más improbables, con poca educación formal y trabajando en un campo dominado por hombres, Almeida tuvo éxito contra viento y marea. Su éxito no solo fue honrado con la obtención de un doctorado, sino que su trabajo todavía se utiliza hoy.

Llevando una vida ejemplar y dejando un legado que debería inspirar a todos los científicos, pero especialmente a las mujeres en STEM, el nombre de Almeida es uno que deberíamos decir con más frecuencia.


Ver el vídeo: Cómo observar CORONAVIRUS? June Almeida. MUJERES EN LA CIENCIA (Junio 2022).