Química

¿Será el litio el próximo aceite?

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El cambio a las energías renovables avanza a un ritmo récord. En 2018, representaron el 26,2 por ciento de la producción total de energía, y se espera que aumente drásticamente en las próximas décadas.

En el centro de la discusión sobre combustibles renovables y clima hay una discusión igualmente importante sobre el futuro del transporte sostenible. Es posible que los automóviles con motor de combustión interna o ICE hayan alcanzado su punto máximo de eficiencia, e incluso cuando son eficientes, aún dejan escapar gases dañinos al medio ambiente.

Liderando la carga de medios alternativos para impulsar los automóviles están los vehículos eléctricos, que funcionan con baterías. Sin embargo, todas estas baterías requieren algo que no es exactamente común o de fácil obtención: litio.

Las baterías de iones de litio, o incluso las baterías de litio en general, son drásticamente más eficientes y sostenibles que cualquier otra técnica de batería cuando se tiene en cuenta el costo del cálculo. También tienen una densidad de energía significativa en comparación con las alternativas rentables, lo que los hace perfectos para todos nuestros dispositivos y para nuestros coches eléctricos.

Pero obtener la enorme cantidad de litio necesaria para mantener toda esta producción de baterías es en realidad bastante perjudicial para el medio ambiente. De hecho, si la infraestructura de obtención y extracción de estos minerales no se controla, estará al borde de un desastre ambiental.

Cómo y dónde se extrae el litio

Más del 50 por ciento de las reservas de litio del mundo entero se encuentran en el "triángulo de litio" en América del Sur. Esta área cubre Argentina, Bolivia y Chile y es uno de los lugares más secos del mundo, lo cual es un problema.

Para extraer minerales de litio del suelo, los mineros comenzarán perforando un agujero en el suelo y bombeando salmuera en el agujero y luego dejarán que la salmuera repose en la superficie. A medida que reposa la salmuera, el líquido se evapora dejando una densa colección de minerales. Se necesitan aproximadamente de 12 a 18 meses para que todo se evapore antes de que los minerales se puedan recolectar en una región determinada. Como puede adivinar, esto requiere mucha agua.

El proceso requiere 500.000 galones por tonelada métrica de litio producida. En perspectiva, en Chile, la minería de litio consumió el 65% del agua de toda la región.

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Este proceso de minería también tiene la capacidad de filtrar otros materiales tóxicos a las fuentes de agua circundantes a través del agua subterránea o la lluvia ácida. El proceso tiende a ser un poco más refinado en América del Norte y los países más desarrollados, pero aún así, los investigadores notaron cambios en la vida silvestre hasta 150 millas de distancia de las fuentes mineras.

Todo esto indica que los automóviles eléctricos y la producción de baterías en su conjunto no es el paraíso verde que promete ser, al menos al comienzo de la búsqueda de todo el litio.

La minería de litio al final del día sigue siendo un proceso de minería, lo que significa que perturba el medio ambiente que lo rodea y causa daños ambientales que pueden ser de gran alcance.

Alternativas y futuro

Incluso con todo esto dicho, el litio es un mineral natural bastante abundante. En teoría, hay suficiente suministro que nos durará muchos cientos de años, dejando espacio para la optimización ambiental en el proceso.

También existen métodos para producir litio a través de procesos muy intensivos en energía que involucran agua de mar.

La demanda de litio y la producción de litio continúa disparándose, al igual que el precio por tonelada métrica. En 2014, el precio fue de aproximadamente 6.5 mil dólares. En 2016, había subido a 9 mil. Hoy, el precio por tonelada métrica llega a los 17 mil dólares.

La producción y la geografía de litio también podrían jugar un papel preocupante en el futuro de la industria del litio. La mayor parte del litio del mundo se encuentra en terrenos subterráneos que pertenecen a países no ricos. Esto ha llevado y puede llevar a prácticas mineras más poco éticas, poco cuidado del medio ambiente e intensas reyertas políticas para obtener el control de esta potencial riqueza futura.

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Esta localidad geográfica del mineral también permite el potencial de una organización similar a la OPEP del petróleo para obtener el control de la producción y distribución del mineral. En muchos sentidos, la forma en que vemos la industria del litio, que ahora llega al final de su fase de infancia, es similar al comienzo del boom petrolero.

¿Podemos reciclar baterías de litio?

El reciclaje de baterías de litio también es un proceso bastante nuevo y poco utilizado. Las baterías, en general, son bastante difíciles de reciclar de manera rentable, por lo que en gran parte no se hace.

Como los cátodos de litio se degradan a medida que se usan, es difícil obtener una imagen química precisa de lo que está sucediendo en esa batería para fines de reciclaje. Esto significa que en escenarios de baterías a pequeña escala, como teléfonos inteligentes u otras baterías electrónicas, simplemente no tiene sentido reciclar la batería por el potencial beneficio químico minúsculo.

Los fabricantes modernos de baterías también mantienen su tecnología de baterías bajo llave debido a la competitividad de la industria. En última instancia, esto significa que ninguna empresa de reciclaje puede tener una buena idea de cómo reciclar una batería determinada sin realizar pruebas exhaustivas de las mismas. Mejor aún, debido a los constantes ciclos de innovación de la tecnología.

Al final del día, el futuro de la producción de baterías de litio parece brillante, pero el futuro del medio ambiente como resultado de la minería de litio parece un poco incierto. Es muy común que los consumidores de tecnología que usan baterías de litio, simplemente por quién se las puede permitir, desconozcan el desastre ambiental que la creación de estos productos está provocando en otros lados del mundo, tal vez en áreas donde hay sin multimedia.

Con el rápido crecimiento de la tecnología y el desarrollo de baterías, el litio parece estar listo para ser el próximo petróleo. Es curioso cómo el cambio de energías no renovables como los combustibles fósiles nos ha llevado a un sistema de energía renovable potencial, que depende por completo de recursos no renovables dañinos para el medio ambiente.


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